Sprookjesachtig is vooral de Star Ferry

Maak van uw aquarium geen mortuarium. Zo’n dertig jaar geleden, toen ik maandelijks schreef voor een aquariumblad, gaf ik een van mijn artikelen deze titel mee. Het ging over vissen die wegkwijnden in totaal verwaarloosde bakken, over overbevolkte aquaria met geschubde dat uit allerlei uithoeken van de wereldwateren kwam en dus compleet verschillende eisen aan de watercondities stelde.
Aan al die vissenellende denk ik weer als ik in Hong Kong over de Goldfish Market loop. Eigenlijk is het geen markt maar een heel lange straat met uitsluitend winkels waar ze vis verkopen. Geen vis om te eten maar vis om te houden. In plastic zakjes hangen de diertjes in rijen aan speciaal daarvoor uitgestalde stellages. Sommige visjes zwemmen nog zo gezond als een vis rond maar andere maken de indruk dat ze hun beste tijd er al lang op hebben zitten. Het zijn niet alleen maar goudvissen die op deze manier zijn ingezakt. Ik zie pauwoogcichliden, neontetra’s, guppen, allerlei soorten gourami’s en barbelen, en, ik kan mijn ogen nauwelijks geloven, geverfde vissen. Deze gedoodverfde exemplaren zijn bij de staartwortel ingespoten met felle kleurtjes. In Europa zijn dergelijke praktijken al lang verboden maar hier is het de gewoonste zaak van de wereld. Hong Kong’ers vrolijken hun huis graag op met visjes, zeker met goudvisjes, want die symboliseren rijkdom en geld. In de kleine veelal hoge appartementen waarin de meeste mensen wonen is geen plek voor een hond of een kat. Maar een bakje met vis kan overal staan.
Verderop zijn de straten met tassen, schoenen, kleding, prullaria. Mijn gastvrouw is gek op kraaltjes. Ook die zijn bij duizenden in allerlei soorten en maten te koop. Stevig afdingen loont in deze straatjes beslist. Gewoon weglopen als de verkopers niet van wijken weten, dan komt er veelal alsnog iets moois van. In mijn geval een leuke nieuwe tas.
Mijn gastvrouw neemt me mee naar een plaatselijk restaurant. Zij weet op de kaart de beste keuzes te maken. Dat vergaat mij een dag later, als ik in mijn eentje op stap ben, wel anders. Ach, zo betaal je leergeld.
Hong Kong Island is een totaal andere omgeving dan Mong Kok en Prince Edward waar ik eerder rondstruinde. The Peak biedt daar een schitterend uitzicht over het moderne Hong Kong met zijn vele wolkenkrabbers. De Peak Tram brengt me ernaartoe. Door een enkele stalen kabel wordt het voertuig voortgetrokken over een lang en zeer steil spoor. Bang hoef je niet te zijn want sinds de opening in 1888 is er nog nooit een ongeluk gebeurd. De ergste gebeurtenis ooit vond plaats in 1960, toen een deel van het spoor wegspoelde als gevolg van regen en storm.
Op aanraden van mijn gastvrouw maak ik de wandeling langs The Peak. De rust en het vele exotische soms in bloei staande groen vormt een enorm contrast met de stedelijke omgeving in de diepte. Ook in die diepte is zo’n oase van rust te vinden in de Zoological & Botanical Garden. De apen die er zitten slingeren speels door hun ruim bemeten kooien. Ze zijn er veel beter aan toe dan de duizenden Hong Kong’ers die ook in kooien leven, maar dan van twee bij anderhalve meter. De huizenprijzen in deze wereldstad zijn astronomisch hoog en de minst fortuinlijken, veelal gehandicapten, alleenstaande bejaarden en ongeschoolde arbeidsmigranten, wonen in huizen die volgestouwd zijn met ijzeren kooien. Sanitaire voorzieningen zijn gemeenschappelijk, keukens zijn er niet, maar wel volop muizen, ratten en kakkerlakken. In deze miljoenenstad die tot de rijkste steden der wereld behoort, is het niet alleen voor veel dieren kommer en kwel maar ook voor veel mensen. In dit deel van de stad merk je echter niets van dat alles.
Met de Star Ferry vaar ik van het Hong Kong Island naar Kowloon. Sinds 1888 is het bootje in de vaart. Er zijn er twaalf van en ofschoon er inmiddels ook tunnels zijn waardoor je de overkant kunt bereiken, is het voor velen nog altijd een geliefd vervoermiddel. De overtocht die net geen tien minuten duurt, had van mij nog wel wat langer mogen duren, zo leuk! Ach, ik had natuurlijk gewoon nog een keer over en weer moeten varen!
Een wandeling over de promenade biedt een schitterend uitzicht op de skyline van het Hong Kong Island. Op de promenade ziet het zwart van de mensen die de lichtshow willen zien die iedere avond om 20:00 uur begint. De sprookjesachtigheid waar menig reisgids over rept, ontgaat mij als gekleurde verlichting op een veertigtal wolkenkrabbers onder begeleiding van muziek aan- en uitflitst en laserstralen in blauw, groen en wit vanaf enkele van de torenhoge gebouwen de donkere nacht in schijnen. Zeker, het is indrukwekkend en spectaculair, maar sprookjesachtig is toch vooral de Star Ferry, die nog altijd op en neer vaart, op dit uur van de dag ook nog eens fraai verlicht.